Kazushi Sakuraba – Le plus grand artiste martial mixte de tous les temps

Kazushi Sakuraba – Le plus grand artiste martial mixte de tous les temps

Il y a certaines dates dans l’histoire de l’UFC qui, bien qu’elles ne soient pas immédiatement reconnaissables pour beaucoup, marquent certains des moments les plus cruciaux de l’histoire de l’UFC et du MMA en général, des règnes de titres record aux réalisations marquantes jamais accomplies auparavant.

19 avril 2008 : Georges St-Pierre s’empare du titre des poids mi-moyens de l’UFC pour la deuxième fois de sa carrière, restant invaincu pour la prochaine décennie tout en dominant tous les principaux concurrents du processus.

19 mars 2011: Jon Jones décime complètement une légende vivante à Mauricio Rua dans un gigantesque bouleversement, revendiquant le titre des poids lourds légers de l’UFC à l’âge encore record de 23 ans, et commence le règne invaincu du championnat qui le cimentera comme l’un des plus grands artistes martiaux mixtes à avoir jamais vécu.

12 novembre 2016: Conor McGregor réalise l’une des performances les plus importantes et les plus unilatérales dans un combat pour le titre de l’UFC à ce jour, non seulement en obtenant le titre des poids légers de l’UFC, mais en devenant le premier combattant de l’histoire de l’UFC à détenir simultanément des titres mondiaux dans deux divisions distinctes. .

St-Pierre et Jones sont indifféremment le plus grand et le deuxième plus grand artiste martial mixte de tous les temps aux yeux de la plupart des fans de MMA. S’ils ne se voient pas attribuer la première et la deuxième place, aucune liste sérieuse des «plus grands de tous les temps» n’est complète sans leur inclusion.

Je suis sincèrement d’avis que, pour diverses raisons qui n’ont rien à voir avec leur héritage indéniablement glorieux, aucun des deux hommes ne se qualifie pour la première place du podium.

Cet honneur revient à un combattant japonais au visage de bébé qui fume à la chaîne et qui a perdu un tiers de ses combats professionnels.

Il s’appelle Kazushi Sakuraba.

Kazushi Sakuraba – Le plus grand de tous les temps

21 décembre 1997 : Un faux départ

À la fin de 1997, la scène de lutte professionnelle nord-américaine a connu une période de popularité incroyable et de pertinence de la culture pop. Les “Monday Night Wars” battaient leur plein, avec le désormais disparu WCW Monday Nitro affrontant le désormais emblématique WWE Monday Night RAW dans une querelle explosive à l’attention (apparemment) de toute l’Amérique. Goldberg, “Froid de pierre”, Le Rocher, Ric Flair: ces noms emblématiques brouillent légitimement les frontières entre la royauté de la lutte et les véritables icônes de la culture pop, élevant l’entreprise d’une pantomime musclée à quelque chose de vraiment, légitimement cool.

On ne pouvait pas en dire autant de la scène de lutte japonaise. Des promotions majeures comme All Japan Pro Wrestling connaissaient un certain succès, mais la popularité émergente des arts martiaux mixtes parmi le public payant japonais se révélait gênante pour une certaine secte de lutteurs professionnels.

Kazushi Sakuraba, à cette époque, luttait pour une promotion plus petite et finalement de courte durée nommée Kingdom Pro Wrestling (KPW), spécialisée dans une forme de lutte professionnelle appelée “shoot style”. Alors que les principales promotions américaines étaient axées sur des personnages plus grands que nature, des intrigues et des rivalités divertissantes, le «style de tournage» cherchait à présenter une représentation plus réaliste et plus réaliste de la lutte professionnelle.

Il s’est davantage concentré sur des affichages de grappling et de frappe «réalistes». Parfois non scénarisées, parfois planifiées, mais toujours en mettant l’accent sur la présentation d’une confrontation plus crédible que leurs contemporains occidentaux.

Malheureusement, ce style de lutte devenait de moins en moins convaincant pour le public, lorsque le grappling qui semblait réel était remplacé par le grappling qui était réel.

C’est ainsi que Kazushi Sakuraba, l’une des plus grandes stars de KPW, s’est retrouvé dans le tournoi UFC Japon. Après qu’un autre lutteur de la KPW ait accepté de concourir puis ait été retiré du tournoi, Sakuraba l’a remplacé en retard.

L’idée derrière la participation à ce tournoi était relativement simple : si une superstar du style shoot pouvait faire ses preuves dans des scénarios de combat légitimes, cela pourrait peut-être revigorer l’intérêt du Japon pour la lutte de style shoot et le modèle commercial de KPW.

Sakuraba n’était pas simplement un lutteur professionnel, mais ses compétences étaient bien plus adaptées au combat réel qu’on ne pourrait le supposer. Formé sous la direction du légendaire Billy Robinson dans la pratique de la «catch wrestling», Sakuraba avait une grande connaissance de la lutte de soumission légitime, comme il allait le prouver au cours de sa riche carrière. L’idée que Sakuraba était simplement un lutteur professionnel ne rend pas service aux côtelettes de combat éprouvées de la lutte contre la capture, et quelle excellente base cela s’est avéré être pour la compétition d’arts martiaux mixtes.

Ce n’était pas la première incursion de Sakuraba dans le monde des arts martiaux mixtes. Il est entré dans ce tournoi avec un record professionnel de 0-1, après avoir perdu par soumission à Kimo Leopoldo à l’été 1996. Cependant, ce match a peut-être été une sorte de “travail”. Sakuraba et Leopoldo ont peut-être connu le résultat avant le début du match, essentiellement un match de lutte sous le couvert d’un combat légitime. Leopoldo n’a jamais fait de commentaire public sur ce match. Sakuraba l’a fait : il a dit que cela avait peut-être été corrigé, mais honnêtement, il ne s’en souvient pas.

Quelle est ma réponse préférée à n’importe quelle question, jamais.

Sakuraba est entré dans le tournoi UFC Japon en tant que poids lourd. À l’époque, la limite inférieure pour un poids lourd était de 200 livres. L’adversaire de Sakuraba, une ceinture noire de jiu-jitsu nommé Marcus Silveira, pesait 243 livres, une taille respectable pour un poids lourd, même selon les normes d’aujourd’hui.

Sakuraba pesait 183 livres pour ce tournoi. Il pesait 17 livres sous la limite inférieure et 60 livres de moins que son adversaire. Pour donner une comparaison contemporaine, imaginez Israël Adesanya être invité à peser légèrement en dessous de la limite de poids moyen, puis à combattre un homme de la taille de Stipe Miocic.

Sakuraba a décidé d’abandonner le tournoi après avoir réalisé l’énorme différence de taille et se réintégrerait dans la compétition d’arts martiaux mixtes lorsqu’un match plus égal se présenterait.

Désolé, petite faute de frappe. Sakuraba a menti à l’UFC et leur a dit qu’il pesait 203 livres.

Ce nombre a été entièrement inventé et apparemment jamais vérifié. Et donc, Sakuraba s’est battu Marcus Silveria. Bien que la différence de taille soit si évidente qu’un aveugle demanderait probablement un saut rapide sur la balance, Sakuraba a fait face à Silveria et les deux ont échangé des coups lourds. Au cours d’une rafale sauvage de Silveira, Sakuraba est tombé sur le tapis pour poursuivre un retrait à une jambe, lorsque l’arbitre vétéran “Grand” John McCarthy a plongé et a annulé le concours, croyant que Sakuraba avait été assommé.

La foule est enragée, mais pas autant que Sakuraba. Ne parlant pas anglais, il met plusieurs minutes à se rendre compte que le combat a même été arrêté. Quand il rattrape son retard, il pointe son protège-dents sur le sol et, dans l’un des moments les plus drôles de l’histoire du MMA, tente de retirer le microphone des mains d’un inconnu alors. Bruce Tampon pour protester contre l’arrêt.

Après la conclusion du combat, McCarthy a réalisé son erreur et dans un geste qui n’aurait été possible que dans les premiers jours de ce sport franchement ridicule, le match entre Sakuraba et Silveria serait reprogrammé pour la même nuit. Cela a eu lieu quelques heures plus tard, et après qu’une blessure à la main de Tank Abbot dans son combat l’ait exclu de sa place en finale, Sakuraba et Silveira régleraient le score lors de la finale du tournoi.

UFC Japon : Prise #2

Il est important de contextualiser exactement à quel point cette confrontation était absurde. Sakuraba était gravement désavantagé par la taille de plusieurs catégories de poids. Il était engagé dans ce qui ne pouvait vraiment être décrit que comme un combat de rue avec un arbitre, contre un homme gigantesque avec une distinction légitime de jiu-jitsu de haut niveau. Alors que Sakuraba était un lutteur accompli, le jiu-jitsu avait dominé le paysage du MMA, avec Royce Grace étant l’exemple le plus célèbre de l’homme plus petit dominant des adversaires beaucoup plus grands et agressifs.

Sakuraba était un lutteur professionnel physiquement peu imposant avec des racines dans le grappling de soumission légitime, bien que largement inconnu. Silveira était un poids lourd légitime avec une vaste expérience dans une discipline respectée et éprouvée. Malgré la fin controversée de leur premier combat, Sakuraba n’avait pas l’air brillant dans ce match, une de ses jambes enveloppée dans une tentative de verrouillage de jambe apparemment imminente tout en luttant pour faire face au pouvoir venant de Silveria.

Le combat numéro deux est une toute autre histoire. Un échange rapide de corps à corps contre le tapis voit Sakuraba piéger le bras de Silveria, à la recherche du verrou à double poignet (ou kimura comme il est plus connu). Silveria passe parfaitement au dos de Sakuraba, tandis que Sakuraba maintient la menace du verrou de bras – un mouvement qui deviendrait inséparable de la légende de Sakuraba dans les années à venir.

Ce combat est emblématique de ce qui a rendu Sakuraba si génial. Chaque fois qu’il le pouvait, il forçait ce verrou de poignet et l’utilisait pour obliger ses adversaires à se battre avec un état d’esprit défensif. Vous pouvez faire la transition où vous le souhaitez, car Sakuraba abandonnerait fréquemment son dos, sachant que les pratiquants de jiu-jitsu préfèrent que leurs adversaires reviennent car cela leur permet de poursuivre un arsenal d’étranglement et de soumissions conjointes tout en maintenant une position très dominante avec facilité. .

Silveria roule, retirant en grande partie son bras de la zone de danger. Un verrou de corps debout par derrière maintient Silveria dans une position apparemment solide, jusqu’à ce que Sakuraba descende, accrochant la jambe de Silveria et les forçant au sol, permettant à Sakuraba de revendiquer la première position. Sakuraba est maintenant dans la moitié supérieure de la garde, et Silveira semble également poursuivre une clé de bras.

Puis, dans un véritable moment de clignotement et vous l’avez manqué, Sakuraba suit la trajectoire de mouvement que Silveira veut qu’il prenne, roulant avec l’élan et prenant le bras de Silveria dans le processus alors qu’il pivote de gauche à droite- côté main du torse de Silveria.

Barre de bras. Extension. Sakuraba grimace en étirant les bras gigantesques de Silverira sur son bassin et en hyperétendant le bras.

Robinet. Silveira se soumet. Sakuraba gagne.

Il est (presque) impossible d’exagérer ce qui s’est passé ici à l’UFC Japan. Un lutteur professionnel sans valeur de nom et un record de défaites a proprement soumis un homme de 60 livres de plus que lui avec une ceinture noire en jiu-jitsu, en moins de quatre minutes. À aucun moment, Silveria ne semble avoir le contrôle. Il est constamment sur la défensive, qu’il s’agisse de repousser le verrou du poignet ou d’abandonner une jambe contre la clôture, tentant de contrôler Sakuraba en demi-garde. Kazushi Sakuraba a combattu un homme qui ressemble littéralement au double de sa taille avait soumis un homme avec un pedigree de lutte indéniable dans un combat que personne ne pensait qu’il pourrait gagner.

Le discours d’après-combat de Sakuraba le dit le mieux: “En fait, la Pro Wrestling est forte.” Et il avait raison.

Mais attendez.

Comment?

Vraiment, comment ? Se battre n’est pas si facile, n’est-ce pas ? Comment un gars aussi petit a-t-il pu battre un gars aussi gros ?

Parce que Sakuraba avait trouvé une faille fatale dans le jiu-jitsu, et qu’il l’utiliserait pour dominer les rangs de la plus grande et la plus prestigieuse dynastie de tous les arts martiaux.

Kazushi Sakuraba, à l’insu de lui-même âgé de 28 ans, célébrant une victoire monumentale à Yokohama, était sur une trajectoire de collision avec la force la plus dominante des arts martiaux mixtes.

Et il gagnerait.

Cet article est le premier d’un essai en trois parties, dans le but de présenter un choix quelque peu non conventionnel pour le plus grand artiste martial mixte de l’histoire du sport.

Fin de la partie 1.

Image principale :Intégrer à partir de Getty Images

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